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体外受精は安全か

世界初の試験管ベビーとして生まれたイギリスのルイーズさんも、今年で28歳になります。
体外受精で生まれた子どもは、いわゆる先進諸国では、近年、出生の1~2%にのぼるといわれています。卵を体外に取り出して、精子をかけて受精させ、ある程度まで薬液(培養液)中で発生させてから子宮に戻す体外受精と、さらに最近では、精子一個を卵に直接注入して受精させた後、薬液(培養液)中である程度まで発生させて子宮に戻す細胞質内精子注入法(ICSI)も行われるようになってきています。
「このような不自然な状態で、ヒトの生命の始まりが行われて異常が出ないの?」
「培養液が生まれてくる子どもの生涯に重大な影響を与えない、という安全性の保証はあるの?」というのは誰もが持つ素朴な疑問ではないでしょうか。
そして、「異常が出てくる可能性は高くなる」ということが、最近だんだん分かってきました。

胎児の発生初期に働く遺伝子

それを理解するためには、ちょっと難しい遺伝子のことを知らなければなりません。ネズミ、猫や犬、牛や羊などのようにお母さんのおっぱいを吸って栄養を摂る動物を哺乳類といいます。ヒトも哺乳類です。
哺乳類には、両親から受け継いだ遺伝子が備わっていますが、実際には、片方の親から貰った遺伝子が働き、もう一方の親から貰った遺伝子は働かないように封印されます。これがゲノムインプリント機構です。
この働きをするインプリント遺伝子の情報は発生の初期に新しく組み換えられ、このとき胚の置かれている環境が影響します。

異常が体外受精で増加するリスク

インプリントの異常が原因と考えられる病気に、ベックウィズーヴィーデマン症候群(膀ヘルニア、巨舌、巨人症、時に新生時期の低血糖症を伴う過成長症候群、合併症として半身肥大とウィルムス腫瘍がある)があります。体外受精で生まれた子どもでは、これらの異常が体外受精以外で生まれた子どもに比べて、9倍多いのです。
また、アンゲルマン症候群(精神遅滞、失調、笑い発作、けいれん、特徴的顔貌、会話の乏しさを特徴とする)も、インプリントの異常が原因で起こり、体外受精で生まれた子どもに報告されています。
体外受精が長期にわたる体の成長に及ぼす影響や、内分泌に及ぼす影響を調べた研究報告はまだありません。しかし、正常に生まれた体外受精児でも、自然妊娠で生まれた子どもと内分泌ホルモンの状態がまったく異なるのだと主張している学者もいます。ガンへのかかりやすさもインプリントの異常で増えてくる可能性があります。
いずれにしても体外受精では異常が増えていること、まだヒトの生涯にわたる実験の段階であることを、不妊治療を受けるカップルは知っておくことが大切です。

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